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Extinção

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Mamutes foram extintos há cerca de 10.000 anos atrás.

Em biologia e ecologia, extinção é a cessação da existência de uma espécie ou de uma unidade taxonômica superior (taxon), como um filo ou classe. O momento de extinção é geralmente considerado como a morte do último indivíduo dessa espécie ou grupo.

A extinção ocorreu ao longo da história dos organismos vivos e é geralmente um fenômeno natural. Mayr (2001) estima que 99,99% ou mais de todas as linhas evolutivas foram extintas e Raup (1991) estima que 99,9% de todas as espécies que já existiram na Terra estão extintas.

Além da extinção de espécies individuais, houve pelo menos cinco episódios principais de extinção quando um grande número de taxa são exterminados em um período geologicamente curto. Somente a extinção Permiano-Triássica matou cerca de 90% das espécies marinhas e 70% das espécies de vertebrados terrestres vivos na época.

Embora a extinção seja uma característica inerente à história da vida, existe a preocupação de que, desde o advento dos seres humanos e sua expansão pelo mundo, as pessoas sejam agora o principal fator causal das extinções - causando um sexto evento de extinção em massa. É evidente que os seres humanos têm uma escolha de como eles impactarão a redução da biodiversidade ou sua conservação.

Os fenômenos de extinção, evidenciados pela descoberta de fósseis de organismos que não se sabe mais existir na Terra, apresentaram inicialmente um problema religioso / filosófico para aqueles que professavam a Criação Divina de todas as criaturas da natureza. (Veja Extinção: um enigma religioso histórico.)

Espécies ameaçadas de extinção são espécies que correm o risco de serem extintas. As espécies que não são extintas são denominadas existentes.

Terminologia

Uma espécie se torna extinto quando o último membro existente dessa espécie morre. Portanto, a extinção se torna uma certeza quando nenhum espécime sobrevivente é capaz de se reproduzir e criar uma nova geração. Uma espécie pode se tornar funcionalmente extinto quando apenas um punhado de indivíduos está sobrevivendo, mas não consegue se reproduzir devido à saúde, idade, falta de ambos os sexos (em espécies que se reproduzem sexualmente) ou por outros motivos.

Quagga do Regent's Park ZOO, Londres, 1870. O Quagga é um dos animais extintos mais famosos da África.

Descendentes podem ou não existir para espécies extintas. Espécie filha que evoluem de uma espécie progenitora carregam a maioria das informações genéticas da espécie progenitora, e mesmo que a espécie progenitora possa se extinguir, a espécie filha sobrevive. Em outros casos, as espécies não produziram novas variantes ou nenhuma capaz de sobreviver à extinção das espécies-mãe.

Pseudoextinção é um termo usado pelos paleontologistas para se referir a uma situação em que a espécie progenitora é extinta, mas as espécies filhas ou subespécies ainda estão vivas. Ou seja, é o processo pelo qual uma espécie evoluiu para uma espécie diferente, que recebeu um novo nome; assim, o termo realmente se refere a uma mudança de nome e não ao desaparecimento da entidade biológica (Mayr 2001). No entanto, é difícil demonstrar a pseudo-distinção, exigindo uma forte cadeia de evidências ligando uma espécie viva a membros de uma espécie pré-existente. Por exemplo, às vezes afirma-se que o extinto Hyracotherium, que era um animal antigo semelhante ao cavalo, é pseudo-extinto, em vez de extinto, porque existem várias espécies de cavalos existentes, incluindo zebras e burros. No entanto, como as espécies fósseis normalmente não deixam material genético para trás, não é possível dizer se Hyracotherium na verdade evoluiu para espécies mais modernas de cavalos ou simplesmente evoluiu de um ancestral comum com cavalos modernos.

A pseudo-distinção, também chamada extinção filética, às vezes pode se aplicar a taxa do que o nível da espécie. Por exemplo, muitos paleontólogos acreditam que toda a superordem Dinosauria é pseudo-extinta, argumentando que os dinossauros emplumados são os ancestrais dos pássaros modernos. Pseudo-distinção para taxa superior ao nível do gênero é mais fácil para fornecer evidências.

Identificar a extinção ou pseudo-distinção de uma espécie requer uma definição clara dessa espécie. As espécies em questão devem ser identificadas exclusivamente a partir de qualquer espécie filha, bem como de suas espécies ancestrais ou outras populações estreitamente relacionadas, se quiser ser declarada extinta. Para uma discussão mais aprofundada, consulte a definição de espécies.

A extinção (ou substituição) de espécies por uma espécie filha desempenha um papel fundamental na hipótese de equilíbrio pontuado de Stephen Jay Gould e Niles Eldredge (1986).

Além da extinção real, as tentativas humanas de preservar espécies criticamente ameaçadas causaram a criação do status de conservação extinto na natureza. As espécies listadas sob esse status pela World Conservation Union não são conhecidas por possuir espécimes vivos na natureza e são mantidas apenas em zoológicos ou outros ambientes artificiais. Algumas dessas espécies estão funcionalmente extintas. Quando possível, as instituições zoológicas modernas tentam manter uma população viável para preservação de espécies e possível reintrodução futura na natureza através do uso de programas de criação cuidadosamente planejados.

Em ecologia, extinção é frequentemente usado informalmente para se referir a extinção local, em que uma espécie deixa de existir na área de estudo escolhida, mas ainda existe em outros lugares.

Visão geral e taxa

A história da extinção em "tempo profundo" anterior aos seres humanos vem do registro fóssil. Como a fossilização é um fenômeno casual e raro, é difícil obter uma imagem precisa do processo de extinção.

Extinção nem sempre foi um conceito estabelecido. No início do século XIX, as observações de Georges Cuvier sobre ossos fósseis o convenceram de que eles não eram originários de animais existentes. Seu trabalho foi capaz de convencer muitos cientistas sobre a realidade da extinção.

A taxa na qual as extinções ocorreram antes dos seres humanos, independentemente das extinções em massa, é chamada taxa de extinção "de fundo" ou "normal". Uma regra prática é que uma espécie em cada milhão é extinta por ano (Wilson, 1992). Uma espécie típica é extinta dentro de 10 milhões de anos após sua primeira aparição, embora algumas espécies sobrevivam praticamente inalteradas por centenas de milhões de anos.

Assim como as extinções reduzem a biodiversidade removendo espécies da terra, novas espécies são criadas pelo processo de especiação, aumentando assim a biodiversidade. Biodiversidade refere-se à diversidade de espécies, bem como à variabilidade de comunidades e ecossistemas e à variabilidade genética dentro das espécies (CBC 1999). No passado, a diversidade de espécies se recuperava de eventos de extinção em massa, embora demorasse milhões de anos. Estima-se que dez milhões de anos ou mais foram necessários para atingir níveis anteriores de diversidade de espécies após um evento de extinção em massa (CBC 1999).

Até recentemente, era universalmente aceito que a extinção de uma espécie significava o fim de seu tempo na Terra. No entanto, os recentes avanços tecnológicos incentivaram a hipótese de que, através do processo de clonagem, espécies extintas podem ser "trazidas de volta à vida". Os alvos propostos para a clonagem incluem o mamute e o tilacino (um grande marsupial carnívoro nativo da Austrália, conhecido como Tigre da Tasmânia ou Lobo da Tasmânia). Para que esse programa seja bem-sucedido, é necessário clonar um número suficiente de indivíduos (no caso de organismos que se reproduzem sexualmente) para criar um tamanho viável da população. A clonagem de uma espécie extinta ainda não foi tentada, devido a limitações tecnológicas, bem como a questões éticas e filosóficas.

Causas

Existem várias causas que podem contribuir direta ou indiretamente para a extinção de uma espécie ou grupo de espécies. Em geral, as espécies se extinguem quando não conseguem mais sobreviver em condições de mudança ou contra uma concorrência superior. Qualquer espécie que seja incapaz de sobreviver ou se reproduzir em seu ambiente, e incapaz de se mudar para um novo ambiente onde possa fazê-lo, morre e se extingue.

A extinção de uma espécie pode ocorrer repentinamente quando uma espécie saudável é exterminada completamente, como quando a poluição tóxica torna todo o seu habitat inviável; ou pode ocorrer gradualmente ao longo de milhares ou milhões de anos, como quando uma espécie perde gradualmente a competição por alimentos para concorrentes mais novos e melhor adaptados. Estima-se que cerca de três espécies de aves morrem todos os anos devido à competição.

Causas genéticas e demográficas

Fenômenos genéticos e demográficos afetam a extinção de espécies. Com relação à possibilidade de extinção, pequenas populações que representam uma espécie inteira são muito mais vulneráveis ​​a esses tipos de efeitos.

A seleção natural atua para propagar características genéticas benéficas e eliminar fraquezas. No entanto, às vezes é possível que uma mutação deletéria se espalhe por toda a população através do efeito da deriva genética.

Um pool genético diverso ou "profundo" oferece à população uma chance maior de sobreviver a uma mudança adversa nas condições. Efeitos que causam ou recompensam uma perda na diversidade genética podem aumentar as chances de extinção de uma espécie. Os gargalos populacionais podem reduzir drasticamente a diversidade genética, limitando severamente o número de indivíduos reprodutores e tornando a consanguinidade mais frequente. O efeito fundador pode causar especiação rápida e individual e é o exemplo mais dramático de gargalo da população.

Degradação do habitat

A degradação do habitat de uma espécie pode alterar o cenário de condicionamento físico a tal ponto que a espécie não é mais capaz de sobreviver e se torna extinta. Isso pode ocorrer por efeitos diretos, como o ambiente se tornar tóxico, ou indiretamente, limitando a capacidade de uma espécie de competir efetivamente por recursos reduzidos ou contra novas espécies concorrentes. Grandes mudanças climáticas, como eras glaciais ou impactos de asteróides, e subsequente degradação do habitat foram citadas como fatores principais em muitas extinções importantes no passado.

A degradação do habitat por toxicidade pode matar uma espécie muito rapidamente, matando todos os membros vivos por contaminação ou esterilizando-os. Também pode ocorrer por períodos mais longos, com níveis mais baixos de toxicidade, afetando a vida útil, a capacidade reprodutiva ou a competitividade.

A degradação do habitat também pode assumir a forma de uma destruição física de habitats de nicho. A destruição generalizada de florestas tropicais e a substituição por pastagens abertas é amplamente citada como um exemplo disso; a eliminação da floresta densa eliminou a infraestrutura necessária para muitas espécies sobreviverem. Por exemplo, uma samambaia que depende de sombra densa para criar um ambiente adequado não pode mais sobreviver sem floresta para abrigá-la.

Os recursos vitais, incluindo água e alimentos, também podem ser limitados durante a degradação do habitat, causando a extinção de algumas espécies.

Predação, competição e doença

A introdução de novas espécies concorrentes também é um fator de extinção e frequentemente acompanha a degradação do habitat. Às vezes, esses novos concorrentes são predadores e afetam diretamente as espécies de presas, enquanto em outros podem meramente superar as espécies vulneráveis ​​por recursos limitados.

Os seres humanos transportam animais e plantas de uma parte do mundo para outra há milhares de anos, às vezes deliberadamente (por exemplo, gado liberado por marinheiros nas ilhas como fonte de alimento) e às vezes acidentalmente (por exemplo, ratos escapando de barcos). Na maioria dos casos, tais introduções não são bem-sucedidas, mas quando se estabelecem como espécies exóticas invasoras, as consequências podem ser catastróficas. As espécies exóticas invasoras podem afetar diretamente as espécies endêmicas (nativas), comendo-as, competindo com elas e introduzindo patógenos ou parasitas que as adoecem ou as matam ou, indiretamente, destruindo ou degradando seu habitat.

Extinções em massa

Artigo principal: Extinção em massa

Houve pelo menos cinco extinções em massa na história da vida anterior aos seres humanos, e muitos eventos menores de extinção. A mais recente delas, a extinção K-T, 65 milhões de anos atrás, no final do período cretáceo, é mais conhecida por ter eliminado os dinossauros não-aviários, entre muitas outras espécies.

Extinção: um enigma religioso histórico

Os fenômenos de extinção, como evidenciado pela descoberta de fósseis de organismos que não se sabe mais existir na Terra, desafiaram pelo menos três das premissas religiosas / filosóficas daqueles que professavam a Criação Divina:

  • Deus é perfeito e fez uma criação perfeita. Portanto, todos os seus organismos criados são necessários para que essa perfeição completa seja manifestada. Por que, então, Ele permitiria que algum de seus organismos criados fosse extinto?
  • Deus é todo amoroso e todo poderoso. Certamente, então, Ele não permitiria que nenhum de Seus organismos criados fosse extinto.
  • Todos os seres criados, dos mais humildes aos humanos, aos anjos e a Deus, estão conectados em uma contínua Grande Cadeia de Ser. Se um organismo fosse extinto, isso se tornaria uma ruptura na cadeia.

Devido a essas preocupações, muitos cientistas dos séculos XVII e XVIII negaram a realidade da extinção, acreditando que os animais representados pelos fósseis ainda estavam vivendo em regiões remotas. O Dr. Thomas Molyneux, o naturalista que primeiro descreveu o extinto Elk Irlandês, professou em 1697, ao descrever os restos deste veado: "nenhuma espécie real de criaturas vivas é tão completamente extinta, a ponto de se perder inteiramente fora do mundo, desde que foi criada, é a opinião de muitos naturalistas; e baseia-se em um princípio tão bom da Providência cuidando em geral de todas as suas produções animais, que merece nosso consentimento " (McSweegan 2001, Berkeley 2006).

Hoje, a extinção como fato é aceita por quase todas as crenças religiosas, e as visões da natureza de Deus e a relação entre Deus e a criação foram modificadas de acordo.

Humanos e extinção

Os seres humanos podem causar a extinção de uma espécie através da colheita excessiva, poluição, destruição de habitat, introdução de novos predadores e concorrentes de alimentos e outras influências, incluindo a disseminação de doenças (que não são necessariamente transportadas por seres humanos, mas animais associados, como ratos e animais). pássaros). A eliminação de grandes mamíferos, como os mamutes, pode ter repercussões mais amplas em outras flora e fauna.

Alguns consideram que agora os seres humanos estão desempenhando um papel na extinção "que anteriormente era reservada para asteróides, mudanças climáticas e outros fenômenos em escala global" (CBC 1999). Segundo a União de Conservação Mundial, 784 extinções foram registradas desde o ano de 1500, data arbitrária selecionada para definir extinções "modernas", com muitas chances de passar despercebidas. A maioria dessas extinções modernas pode ser atribuída direta ou indiretamente aos efeitos humanos.

De acordo com uma pesquisa de 1998 com quatrocentos biólogos, realizada pelo Museu Americano de História Natural, quase 70% dos biólogos acreditam que estamos atualmente nos estágios iniciais de uma extinção em massa causada pelo homem, conhecida como evento de extinção do Holoceno ou "Sexta Extinção" . " Alguns cientistas especulam que em breve poderá haver uma perda de espécies 1.000 vezes a taxa de extinção normal ou de fundo (CBC 1999). E. O. Wilson (1992) estimou que a perda de espécies em florestas tropicais úmidas é de aproximadamente 27.000 espécies por ano, com base principalmente nos impactos humanos.

No entanto, muitas organizações não-governamentais (ONGs), agências governamentais e órgãos intergovernamentais estão trabalhando para conservar a biodiversidade. Os governos às vezes veem a perda de espécies nativas como uma perda para o ecoturismo e podem promulgar leis com severas punições contra o comércio de espécies nativas, em um esforço para evitar a extinção na natureza. Algumas espécies ameaçadas também são consideradas simbolicamente importantes e recebem atenção especial.

Olivia Judson é um dos poucos cientistas modernos que defendeu a extinção deliberada de qualquer espécie. Seu controverso 2003 New York Times O artigo defende o "especicídio" de 30 espécies de mosquitos através da introdução de "genes knockout" recessivos. Sua defesa de tal medida repousa sobre:

  • Os mosquitos Anopheles e o mosquito Aedes representam apenas 30 espécies; erradicar esses fatores salvaria pelo menos um milhão de vidas humanas por ano, a um custo de reduzir a diversidade genética da família Culicidae em apenas 1%.
  • Ela escreve que, como as espécies se extinguem "o tempo todo", o desaparecimento de mais algumas não destrói o ecossistema: "Não somos deixados com um terreno baldio toda vez que uma espécie desaparece. A remoção de uma espécie às vezes causa mudanças nas populações de outras. espécies, mas diferentes não precisam significar pior ".
  • Programas antimaláricos e de controle de mosquitos oferecem pouca esperança realista aos 300 milhões de pessoas nos países em desenvolvimento que serão infectadas com doenças agudas em um determinado ano; embora os ensaios estejam em andamento, ela escreve que, se falharem: "Devemos considerar a derradeira derrota".

Referências

  • Centro de Biodiversidade e Conservação (CBC), Museu Americano de História Natural. 1999. Humanos e outras catástrofes: perspectivas de extinção. Nova York, NY: Museu Americano de História Natural.
  • Eldredge, N. 1986. Prazos: Repensando a Evolução Darwiniana e a Teoria dos Equilíbrios Pontuados. Heinemann. ISBN 0434226106
  • Eldredge, N. 1998. Vida em Equilíbrio: Humanidade e a Crise da Biodiversidade. Princeton, NJ: Princeton University Press.
  • Leakey, R. e R. Lewin. 1995. A sexta extinção: padrões de vida e o futuro da humanidade. Nova York, NY: Doubleday.
  • McSweegan, E. 2001. Livros resumidos: Não-ficção; Tarde demais o Potoroo. " O jornal New York Times 25 de novembro de 2001.
  • Raup, David M. 1991. Extinção: genes ruins ou má sorte? Nova York: W.W. Norton & Co.
  • Museu de Paleontologia da Universidade da Califórnia. 2005. The Case of the Irish Elk (acessado em 30 de novembro de 2006).
  • Wilson, E. O. 1992. A diversidade da vida. Cambridge, MA: Harvard University Press.
  • Wilson, E. O. 2002. O futuro da vida. Little, Brown & Co.

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